Dr. John geremasterd

17 oktober 2017

Een kloeke box met de eerste zeven albums van Dr. John in een geheel geremasterde versie, dat is nog eens een heuglijke gebeurtenis. En dat voor de uiterst schappelijke prijs van 35 euro: The Atco Albums Collection Box Set

Het verhaal van Dr. John begint pas echt in 1968, een jaar na The Summer Of Love, wanneer jeugdige muziekliefhebbers hun blik verschuiven van de psychedelische groepen uit San Francisco naar die wonderlijke act uit New Orleans. Mac Rebennack heeft dan overigens al een enerverend leven achter de rug als veelgevraagd pianist in lokale studio's en het uitgebreide netwerk van bars en hoerenkasten die de stad in het diepe Zuiden van de VS rijk is.

Rebennack modelleert zijn alter ego Dr. John naar het voorbeeld van een voodoopriester uit de negentiende eeuw. Bevriend producent Harold Battiste nodigt hem en zijn muzikale vrienden uit om overgebleven studiotijd van een Sonny & Cher opnamesessie nuttig te besteden. Een optie die de musici met beide handen aangegrepen en leidde tot een van de meest enerverende platen uit de geschiedenis van de populaire muziek.

Gris-Gris klinkt als een nachtmis in het broeierige moerasgebied rond New Orleans. Aanvankelijk raak je als luisteraar bedwelmd door een kakofonie van geluiden. Eenmaal daaraan gewend beginnen de uiteenlopende kanten van deze productie op hun plaats te vallen. Voor alles is dit album een eerbetoon aan de uiteenlopende muzikale stijlen die de typische New Orleans sound kenmerken. Jazz, blues en een flinke scheut ritmische invloeden uit het Caribisch gebied en Afrikaanse en Creoolse muziek worden opgepept met magische spreuken uit de voodoocultuur. Het geheel slaat in als een bom en Gris-Gris zal voor altijd bekend staan als het startschot van een nieuw tijdperk in de ontwikkeling van de dominante populaire muziek in de twintigste eeuw.

Zo’n baanbrekende plaat van een passend vervolg geven is geen sinecure. Opvolger Babylon (1969) is zeker geen slechte plaat, maar mist de magie van zijn voorganger door de spaarzame opzet. Remedies (1970) lijkt te zijn gemaakt om de duistere kant van de menselijke psyche te accentueren. Terwijl geluidsgolven door een rokerige mist te hoop lopen in uitgesponnen composities, verdrijven Dr. John en zijn zangeressen kreunend, schreeuwend en zingend hun demonen. The Sun, Moon & Herbs (1971) is aanvankelijk opgezet als een driedubbel-lp, maar teruggebracht tot een enkele plaat. Uitgesmeerd over zeven liedjes hanteert Rebennack productioneel het meer-met-minderprincipe. Een prominente plaats is daarbij ingeruimd voor invloeden uit de cajunmuziek en de vele Latijns-Amerikaanse ritmes.

Op Dr. Johns Gumbo (1972) wordt ruim baan gemaakt voor een verzameling klassieke rhythm’n’ bluesliedjes uit de roemrijke geschiedenis van New Orleans. De gruizige, funky update die de dokter toevoegt aan de vaste ingrediënten waarmee deze liedjes normaliter opgediend worden, past wonderwel en maakt deze plaat tot een uiterst geschikt voorgerecht voor opvolger The Right Place (1973). Daarvoor roept Dr. John de hulp in van de legendarische alleskunner Allen Toussaint. Samen met diens vaste begeleidingsband The Meters voorziet Toussaint de liedjes van Dr. John van een super strak en funky geluid. Een sound die later de hele wereld verovert dankzij de megahit Lady Marmalade van Labelle en de 24-karaats platen die The Meters opnemen met onder anderen Frankie Miller, Jess Roden en Robert Palmer.

Een jaar later probeert Dr. John de funky formule te continueren, maar dat lukt slechts gedeeltelijk. Desitively Bonnaroo ontbeert hitsingles á la The Right Place en Such A Night en slaat mede daardoor beduidend minder aan bij het grote publiek. Kwalitatief is deze plaat in weerwil van dat gemis nog altijd een waardige afsluiter van de eerste zeven platen van Dr. John die dankzij hun volslagen unieke karakter een ereplaats verdienen in de annalen van de populaire Amerikaanse dansmuziek uit de jaren zestig en zeventig.