Pat Thomas: high energy highlife

5 juli 2016

Sweet Talks, Bob Pinodo, A.B. Crentsil, Ebo Taylor en Pat Thomas – ik draaide deze voorlopers van de Afrobeat vanaf de vroege jaren tachtig in de roemruchte Amsterdamse discotheek 36 op de Schaal van Richter. Op die toentertijd nog obscure, maar aanstekelijke muziek ging de dansende meute collectief uit zijn dak. Tot voor kort genoot Thomas uitsluitend bekendheid onder afromuziekfanaten, terwijl hij in thuisland Ghana al die tijd gold als een grootheid. Afgelopen jaar brak de begenadigde highlife-zanger eindelijk door op de Europese zomerfestivals.

Half mei na een dampend optreden met zijn Kwashibu Area Band op de Music Meeting in Nijmegen sprak ik met Pat Thomas Mensah over zijn inmiddels een halve eeuw omspannende carrière. “Mijn vader was muziekleraar en mijn moeder zat in een gospelkoor. Al op de lagere school wilde ik niets liever dan leren zingen. Bij mijn oom King Onynina, die nog heeft opgetreden met Ella Fitzgerald en Nat King Cole, leerde ik gitaar spelen en drummen. Halverwege de jaren zestig ontmoette ik gitarist Ebo Taylor. Samen zongen en speelden we in twee highlife bigbands, de Broadway Dance Band en de Stargazers. Een paar jaar later leefden we ons uit in The Blue Monks, het huisorkest van de befaamde Tip Toe Niteclub in Accra, en vervolgens in de Sweet Beans, die gesponsord werden door de Ghanaian Cocoa Board.”

In 1978 werd Pat Thomas uitgeroepen tot Mr. Golden Voice of Africa. “Het jaar daarop kwam militair Jerry Rawlings via een staatsgreep aan de macht in Ghana en nam ik de wijk naar Canada om zo’n tien jaar later neer te strijken in Duitsland. Daar ben ik samen met andere Ghanese immigranten op bestelling zogeheten burger highlife ging maken”, vertelt hij. “Ik heb ook nog in Engeland en de Verenigde Staten gewoond, maar inmiddels ben ik alweer een hele tijd terug in Ghana. Drie jaar geleden benaderde drummer Tony Allen mij en mijn oude vriend Ebo Taylor om samen eens de studio in te duiken. We werden begeleid door de OBY Band van Kwame Yeboah, aangevuld met saxofonist Ben Abarbanel-Wolff en percussionist Eric Owusu uit Ebo’s band. En van het een kwam toen het ander.”

De jonge gitarist en toetsenist Yeboah ontfermde zich over de legendarische highlife-zanger en bewerkstelligde een glorieuze comeback. Afgelopen jaar verscheen het door hem geproduceerde album Pat Thomas & The Kwashibu Area Band, dat laaiend enthousiaste recensies kreeg. Vervolgens stelde hij een podiumgroep samen, die naast hemzelf, Abarbanel-Wolff en Owusu bestaat uit trompettist Philip Sindy, toetsenist Emmanuel Opoku Ware, bassist Emmanuel Ofori en drummer Prince Larbi. De arrangementen komen allemaal uit de koker van Yeboah, die graag mag spelen op ouderwetse elektronische orgels van de merken Vox en Farfisa. Thomas op zijn beurt kan zijn liefde voor soul, jazz, gospel en funk botvieren in deze opzwepende highlife met invloeden uit afrobeat en afrodisco. “Kwame heeft mijn oude sound zowel weten te herstellen als te moderniseren. Mijn muziek klinkt nu weer fris”, zegt Thomas dankbaar. “Ik beschouw hem als mijn zoon.”

Pat Thomas & The Kwashibu Area Band live: 25 juni op Festival Mundial, Tilburg; 26 juni op Down The Rabbit Hole, Ewijk; 2 juli op Afrikafestival, Hertme; 3 juli op Couleur Café, Brussel; 10 juli op North Sea Jazz, Rotterdam; 16 juli op Dour Festival, Dour.