Intieme familiesfeer bij Birds of Chicago

1 mei 2016

Op kousenvoeten komen ze het lage podium op: JT Nero en Allison Russell. Samen vormen ze Birds of Chicago en ze zijn momenteel op tournee door Nederland. Vanavond, vrijdag 29 april, staan ze in Lage Vuursche in het kleine, uitverkochte zaaltje van In The Woods.

Nero en Russell zijn zowel muzikaal als in de liefde met elkaar verbonden. Tien maanden per jaar trekken ze met hun inmiddels tweejarige dochter Ida de wereld over om in theaters, zaaltjes, cafés, huiskamers en op festivals op te treden. Ze worden in dit nomadenbestaan omringd door vrienden on the road, mensen die hen al jaren steunen en hen steeds weer warm ontvangen. Ze refereren hier tijdens het concert meerdere malen aan, met dankbaarheid, zonder vals sentiment.

Het is bijzonder hoe de twee een intieme familiesfeer weten te creëren in een optreden van anderhalf uur. Alsof ze spelen voor vrienden. Want zoals ze in een interview met de Chicago Tribune zeiden: “The key to success and career longevity is connecting with a live audience.” Dat dit werkt, blijkt wel, want het nieuwe album Real Midnight is mede gefinancierd door hun publiek. Op deze prachtige plaat, geproduceerd door singer-songwriter Joe Henry, die eerder werkte met Solomon Burke, Bettye LaVette, Allen Toussaint en Bonnie Raitt, komen folk, country, gospel en soul organisch bij elkaar.

De muziek van Birds of Chicago staat ook live als een huis. Begeleid door de Canadees Joel Schwartz op gitaar, de Amerikaan Chris Merrill op bas en de Nederlander Bart de Win op toetsen spelen ze vol overgave oude en nieuwe nummers. Nero's schurende zang past perfect bij het warme, romige geluid van Russell. Op Remember Wild Horses, Time And Times en I Have Heard Words is goed te horen hoe hun stemmen elkaar bijna magisch aanvullen.

Nero is een uitmuntende componist, een goede zanger en een humoristische verteller, maar het is Russell die met haar energie, klarinetspel en stem de show steelt. In Barley, een herinnering aan haar grootmoeder, bepaalt ze het ritme door handgeklap. Ze zingt krachtig waardoor het liedje klinkt als een oude gospel. Van Sparrow maakt ze een ontroerende ballade met hoge uithalen en in Kinderspel (Child’s Game) is ze vurig en sterk.

Birds of Chicago heeft een eigen geluid. Bijzonder op de plaat en fantastisch op het podium. Na afloop blijf je vooral zitten met de vraag hoe het toch mogelijk is dat deze band nog steeds in kleine zalen staat. Ze hebben alles in zich om een groot publiek te bereiken. En je gunt ‘vrienden’ natuurlijk het beste….

Birds of Chicago live: 7 mei op Moulin Blues, Ospel; 8 mei in Café Trianon, Nijmegen; 9 mei in Meneer Frits, Eindhoven.