The singer, not the song

4 mei 2015

Zo slordig dat The Rolling Stones afgunstig moeten zijn geweest. Rock alsof de garage om de groep is gebouwd. Ongecorrigeerde fouten.Louie Louie van The Kingsmen. De goeddeels slecht verstaanbare tekst zette het Federal Bureau of Investigation op scherp: dit was PORNO die de tienerzielen aanrandde en vergiftigde. Zanger-slaggitarist Jack Ely en zijn makkers hadden geen idee. Jack Ely overleed vorige week. Hij was 71. Louie Louie leeft in honderden vormen. The singer died, not the song.

ShoutGloriaMoneyWhat’d I Say. Ze speelden het allemaal, de beginnende garagerockers en schoolbands in Amerika en hier. Louie Louiewas een welkome aanvulling op dat kostbare en beperkte palet van songs-die-iedereen-kent-en-kan-spelen, songs die live eindeloos waren uit te bouwen en altijd iedereen aan het dansen bracht.

Richard Berry schreef Louie Louie en nam het in 1957 op met zijn Wailers. The Kingsmen speelden vier jaar later in Seaside, Oregon. Ze logeerden in een studentenhuis met jukebox. Eén van elke twee gekozen liedjes was Louie Louie. We laten Jack Ely aan het woord. “Elke keer dat het begon, sprong iedereen op en begon te dansen. Ze konden niet stil zitten. Wij hadden nog nooit gehoord van Richard Berry en nog nooit van Louie Louie.”

Hij vond dat The Kingsmen Louie Louie maar snel moesten leren. Dat ging op z’n jaren zestigs: plaatje luisteren – de hele groep had er precies één – en naspelen. Twee jaar later mochten ze Louie Louie eindelijk opnemen. Kosten 52 dollar. Verantwoordelijk voor het garagegeluid: Ken Chase, hun manager. “Ken wilde het op de plaat zetten zoals we het live speelden. Wij dachten dat we een proefopname maakten en deden dus wat we wilden. Ik zong onduidelijk, de microfoon zwaaide wat heen en weer, voor het laatste couplet ging het fout. Toen we klaar waren, zei Ken: ‘Zo, en wat zetten we op de B-kant?’ Hij vond het precies goed. De technicus had hij buiten de opnameruimte gesloten.”

De gunsten van de radio, het enige medium om kopers te bereiken, moesten The Kingsmen bevechten op Paul Revere & The Raiders. “Hun versie begon te winnen, ook op de R&B-zenders. Een van onze verkopers is naar ze toegestapt en heeft gezegd ‘we gaan onze jongens toch niet laten verliezen van die bleekscheten uit Idaho?’. Wij klonken zwart en niemand had een foto van ons. Het hielp.”

Louie Louie kwam op 9 november 1963 binnen in de Billboard Hot 100, op nummer 83. De bemoeienissen van de FBI, gealarmeerd over het pornografische karakter van de tekst, bracht zeer welkome extra publiciteit. Na zes weken bereikten The Kingsmen de tweede plaats. Die bezetten ze zes weken, achter eerst Dominque van The Singing Nun en daarna There! I’ve Said It Again van Bobby Vinton. De FBI concludeerde in een 455 pagina’s tellend rapport dat de tekst ‘onbegrijpelijk’ was, ‘op elke snelheid’, zijnde in die tijd 16, 33, 45 en 78 toeren.

Het zal niemand verbazen dat The Kinks overzee als eersten Louie Louie oppikten. Het nummer paste uitstekend bij hun eerste hits All Day And All Of The Night en You Really Got Me. In Amerika namen The Sonics twee jaar na The Kingsmen de perfecte punkrockversie op. Aan het andere eind van het popspectrum staan de versies van The Sandpipers – hun Louie Louie begint precies zo als hun Guantanamera – en Sounds Orchestral, de studiogroep van Cast Your Fate To The Wind.

Bij Ace Records is nog steeds de cd Love That Louie – The Louie Louie Files te krijgen, met alle bovengenoemde versies en meer, plus een schitterend boekje. En met wat moeite is ook het boek van Dave Marsh wel te vinden, met een van de langste titels uit de pophistorie: The History And Mythology Of The World’s Most Famous Rock ‘N’ Roll Song; Including The Full Details Of Its Torture And Persecution At The Hands Of The Kingsmen, J. Edgar Hoover’s FBI And A Cast Of Millions; And Introducing, For The First Time Anywhere, The Actual Dirty Lyrics.

Jack Ely heeft Louie Louie gezongen tot hij uit de muziek stapte en paarden ging trainen. The Kingsmen zijn een one hit wonder. En wat voor één.